Sinapsis 2019
Encuentro de Científicos Peruanos en Europa
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Dr. Luis Dalguer

3Q-Lab Earthquake Seismology & Structural Engineering Consultants

Terremotos: su mecanismo físico, su predicción y prevención de desastres

 

Luis A. Dalguer

 

3Q-Lab GmbH, Zurich, Switzerland

Email: luis.dalguer@alumni.ethz.ch

 

Los terremotos son fenómenos naturales principalmente causados por la actividad de fallas geológicas en la corteza terrestre que acumulan energía en el transcurso de siglos o milenios para después esa energía ser liberada en forma de ondas sísmicas. Esto se origina en el hipocentro donde las superficies en contacto de las fallas se deslizan repentinamente una con respecto a la otra de una forma abrupta, causando propagación de ondas que viajan rápidamente a través de la corteza terrestre hasta llegar a la superficie de la tierra, produciéndose movimientos bruscos (sacudidas) que pueden durar de pocos segundos a minutos. Los científicos encontraron medios de explicación para el origen de los terremotos como consecuencia del movimiento de las placas tectónicas, que, en escala global, tiene un simple y entendible mecanismo. De allí se sabe que la actividad sísmica en el mundo se concentra en los límites de las placas tectónicas de la Tierra. Sabemos cómo se mueven estas placas entre ellas y a qué velocidades. Podemos reconstruir la posición de las placas yendo cientos o millones de años hacia atrás, entendemos cómo se originaron las fallas, e incluso podemos predecir cómo se verán estas fallas millones de años en el futuro. Podemos monitorear una falla, podemos simular en el computador terremotos pasados y posibles terremotos futuros. Aparentemente sabemos mucho sobre terremotos, pero lamentablemente la ciencia aún no ha llegado a predecirlos, pues no tenemos la suficiente experiencia. Todo los conocimientos acumulados y la tecnología son demasiado recientes comparados con la escala del tiempo geológico. Los terremotos han ocurrido desde hace millones de años y continuarán ocurriendo en el futuro. Aunque nuestro conocimiento sobre el mecanismo de las fallas geológicas y placas tectónicas nos dice que, para el tiempo geológico, no es de mucha importancia si un gran terremoto ocurrirá mañana o dentro de 50 o 100 años, esto es importante desde el punto de vista de nuestra sociedad. Durante un terremoto como el de Tohoku en Japón el 2011, la falla se mueve durante unos pocos segundos o minutos para tan sólo ajustarse entre las superficies de la falla. Este pequeño ajuste, ciertamente, tiene grandes efectos en nuestra sociedad que deja dramáticas e inolvidables imágenes de desastres.  Si bien no podemos predecir eventos sísmicos, podemos prevenir los efectos causados por ellos. La prevención de desastres se consigue con la experiencia, corrigiendo los errores y optimizando los aciertos cada vez que ocurre un terremoto, planificando las zonas urbanas, mejorando los sistemas de construcción y concientizando a la población. De la mano con los grandes avances de la tecnología, la ciencia de los terremotos en sismología y la ingeniería sísmica se han desarrollado tremendamente que estamos en la capacidad de contribuir a la prevención de desastres de una forma efectiva. Por ejemplo, los sistemas de alerta temprana pueden identificar el inicio de un terremoto destructivo y advertir a la población con varios segundos (a veces algunos pocos minutos) de anticipación antes de que llegue la sacudida a su lugar de ubicación. Los conocimientos y métodos avanzados en sismología e ingeniería sísmica para el análisis de peligro y riesgo sísmico contribuyen a la mejora de los códigos de diseño, construcción de estructuras civiles y a la planificación de zonas urbanas. Pero a pesar de los grandes avances de la ciencia y tecnología, tengo la certeza de que seguiremos siendo testigos de desastres por causa principalmente de errores humanos, que podrían evitarse, y lógicamente por aspectos naturales de los terremotos que aún no conocemos, sorprendiéndonos de cuando en cuando.

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